Les emplois du passé simple

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■ Le passé simple peut remplacer le passé composé à l’écrit

► Le passé simple remplace le passé composé dans des textes littéraires, des récits historiques, des contes mais aussi quelquefois dans des articles de presse.

  • « Lorsque Alzire et les enfants furent là, elle partagea le vermicelle dans trois petites assiettes. » (Zola, Germinal) 
  • Le 14 juillet 1789, le peuple de Paris prit et démantela la Bastille, prison forteresse de la vieille monarchie. 
  • Le Prince épousa la bergère et ils furent très heureux. 
  • Quand la manifestation se disloqua, de nombreux incidents se produisirent.

► Le passé simple est le temps du récit et le passé composé le temps du discours.

À l’écrit, le passé simple est normalement impossible dans les dialogues, les discours ; il faut le passé composé. Mais s’il y a un récit dans un dialogue, un discours, le passé simple est possible.

  • « Eugénie ne put retenir une larme. – Oh ! ma bonne mère, s’écria-t-elle, je ne t’ai pas assez aimée. » (Balzac, Eugénie Grandet) 
  • « Alors, reprit Alcide Jolivet, vous savez qu’au milieu d’une fête donnée en son honneur, on annonça à l’empereur Alexandre que Napoléon venait de passer le Niémen avec l’avant-garde française. » (Jules Verne, Michel Strogoff)

■ Le passé simple ou le passé composé ?

► Le passé simple ne s’emploie généralement pas à l’oral, mais il peut s’entendre à la radio et dans des comptes rendus sportifs (sorte de récit oralisé) et se trouver avec le verbe être (à l’oral ou dans un dialogue à l’écrit); ce fut / ce furent, formes préférables à fa a été (plus rare) et c’ont été (inusité).

  • Marseille égalis a à la quarantième minute et il fallut jouer les prolongations. 
  • L’hiver dernier, ma femme et moi étions au chômage, ce fu r e n t des mois difficiles. 
  • « Mais quand je les ai vus, ces Prussiens, ce fut plus fort que moi ! » (Maupassant, Boule-de-Suif) 

► À l’écrit, le passé simple ne s’utilise pas dans la correspondance privée ou commerciale. Il s’emploie particulièrement en littérature classique, dans les récits historiques et les contes et peut se trouver dans la presse écrite.

En littérature moderne, on peut trouver le passé composé ou le passé simple si le récit est coupé du moment présent. Mais il faut choisir, on ne mélange normalement pas les deux temps.

  • « Il a allumé une cigarette, il me l’a d on née. Et tout bas contre ma bouche il m’a parlé . »(Marguerite Duras, L’Amant) 
  • « Décontenancé, j’ouvris ma porte et vis entrer un homme d’âge moyen. » (Amélie Nothomb, Le Fait du prince)

► Mais il est possible d’avoir dans un même récit un passé composé et un passé simple. Le passé simple est coupé du moment présent et le passé composé est lié au moment présent.

Antoine de Saint-Exupéry naquit à Lyon en 1900. Auteur et aviateur, il écrivit plusieurs livres dont Le Petit Prince. En 1944, il disparut avec son avion en mer Méditerranée. Il y a quelques années, on a retrouvé les restes de l’écrivain et de son avion.


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